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In "Die Firma", the German translation of the American novel "The Firm", the partners were described as "steinreich". A back-translation might be something like "filthy rich".

How did "stein" become a modifier of "reich" in such a context? Was it because wealth was at some point (at a much earlier time) held, or measured in stones?

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I guess it's like that because there are plenty of stones in this world. Like sand on a beach. You gonna become so rich you can't count it. Or: Earlier not everyone couldnt afford to build buildings with stone, others who could were called stonerich. –  Klemens Morbe Aug 24 at 18:45
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@KlemensMorbe Gibt es dann auch Menschen, die sandreich sind? –  Em1 Aug 25 at 7:13
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@Em1 sind beides nur Vermutungen, deswegen nur als Kommentar gepostet. –  Klemens Morbe Aug 25 at 7:29

3 Answers 3

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"Stein-" ist hier ein (salopp) emotional verstärkendes Präfix.
Spätmittelhochdeutsch steinrīche: reich an Edelsteinen, sehr/ungewöhnlich reich.

(Duden)

Jedoch steht im Wörterbuch der Gebrüder Grimm unter steinreich:

oft falsch erklärt: 'reich an edelsteinen'

[...]

richtige erklärung schon bei Adelung 'sehr reich ..., von stein, sofern es oft eine intension bezeichnet'

Sofern ich mich nicht irre, soll von Stein hier das Reichwerden durch den Abbau von/Handel mit Stein bezeichnen. Bei Grimm ist eine Gegend bzw. eine Krone reich an (Edel-)steinen, also steinreich. Bei Dudens Eintrag stellt sich die Frage, ob man einen Menschen auch als reich an Edelsteinen bezeichnen kann (-reich bedeutet durch viel von etwas gekennzeichnet). Meinem Sprachgefühl nach geht das nicht, und Adelungs Erklärung wird von der schon immer dagewesenen Teure von Stein als Baumaterial gestützt. Siehe dazu noch die letzte Seite dieses PDF.

Laut http://www.dwds.de/?qu=stein- ist steinreich seit dem 15. Jahrhundert belegt. Das deckt sich mit der Einordnung ins Spätmittelhochdeutsche von Duden.

Steinalt scheint auch den bei Grimm angeführten Beispielen zufolge etwas älter zu sein (16. Jh.).

Älter als steinreich ist jedoch steinhart (mhd.). Obwohl ich bei weitem kein Adelung bin, stelle ich eine weitere Möglichkeit in den Raum, parallel zur Entwicklung von beispielsweise ur:

uralt        → sehr alt   → sehr hart   → ur hart
steinhart → sehr hart → sehr reich → steinreich

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Hast Du eine Quelle zu den letzten Möglichkeiten, oder ist das Deine Spekulation? –  Carsten Schultz Aug 24 at 19:26
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Und ich dachte, das kommt von "Familie Feuerstein", weil da immer stein- und fels- vor allen möglichen Adjektiven stand.;-) –  Chris Aug 24 at 20:29
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Bei "steinalt" funktioniert das mit den Edelsteinen und dem wertvollen Baustoff nicht - die Grimms haben vermutlich recht, wenn sie sagen, dass diese Erklärung falsch sei. Siehe auch folgende Anregung für ein ergänzendes edit: dwds.de/?qu=stein- und canoo.net/services/OnlineGrammar/Wort/Adjektiv/Komparation/… –  Takkat Aug 24 at 20:39
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Wahrscheinlich entsprang "steinalt" einem Vergleich mit dem unmenschlich hohen Alter von Steinen. –  Grantwalzer Aug 24 at 20:44
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Der Fachbegriff is 'Elativ' (de.wikipedia.org/wiki/Elativ), und er ist heute oft unregelmäßig und muß pro Adjektiv einzeln gelernt werden. Noch eine Flektionshürde für den Fremdsprachler! –  Kilian Foth Aug 25 at 7:47

In reply to Celtschk: in Dutch you have ‘kei-’ as an intensifier. ‘Kei’ means ‘cobble’ or ‘boulder’ and as an intensifier it started its career in ‘keihard’ = ‘as hard as a cobble’. But ‘hard’ can also mean ‘fast’ in Dutch and ‘keihard’ started to be used in the sense of ‘very fast’ and as a prefix ‘kei-’ started to lose its literal meaning. Nowadays you have words like ‘keigaaf’ = ‘awesome’ which are nonsensical when analysed literally.

I still think that ‘steinreich’ derives from ‘able to afford a stone house’ though.

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And some people say you don't get rep for good comments. –  Grantwalzer Aug 25 at 11:47

According to this source, being steinreich meant having a house of stone. Usually houses were built of wood back then, only rich people could afford houses of stone. Nowadays, the prefix stein is however often used in the sense of very like in steinalt. The etymology however might be different there of course.

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I can't think of a use of "stein-" where the meaning cannot be derived from stones; "steinalt" = "old as stones"; stones live very long, and are therefore usually very old. "steinhart" = "hard as stone". Obviously stone is generally very hard. Any counterexample? –  celtschk Aug 25 at 8:19
    
@celtschk I think he is referring to the possibility that alt received the prefix stein- out of another reason than reich did (which seems likely). Although, as Anonymous pointed out, stein could have been an established intensifier before being applied to alt and reich. –  Grantwalzer Aug 25 at 10:54
    
Although indeed possible, I do not think that qualifies as a source. Are you referring to something like this: || der (ein müller) was der steinreichest man, // daz nye keyn steynreycher dar kwam // und so steynreiche were // alz derselbe müllere. // haus und hoffe was vol gesteyn // ander sein reichtuem was gar kleyn, // davon er der steynreich müller hiesz || –  Grantwalzer Aug 25 at 12:11
    
Actually your source could rather be interpreted different as the miller in that poem seems to be actually rather poor beside his house. I happened to watch a documentation some time ago giving the upper explanation, but unfortunately cannot find another source for it. –  ChriPf Aug 27 at 5:42
    
Actually, my second comment resulted from uncareful reading. And yes, the miller is poor :) (in every interpretation) –  Grantwalzer Aug 27 at 10:49

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