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Wenn jemand Deutsch zu lernen anfängt, erklärt man ihm den Unterschied zwischen hin- und her- :

Sitze ich in meinem Büro, so rufe ich Kommen sie bitte herein!
Stehe ich aber außerhalb des Büros, so sage ich Gehen sie bitte hinein!

Das ist klar, aber wie soll man allgemein entscheiden, von welchem Standpunkt die Lage betrachtet wird?
Ein Beispiel von unserer Site:

Der Kellner beugte sich zu dem Gast herab.

Hier scheint der Erzähler den Standpunkt des Gastes anzunehmen.
Könnte man auch den des Kellners annehmen:

Der Kellner beugte sich zu dem Gast hinab?

Ich stelle mir auch eine ähnliche Frage für feste Ausdrücke, wie zum Beispiel in Sie ist auf ihn reingefallen.
Man kann solche Ausdrücke zwar nicht ändern, aber was ist deren historische Erklärung?

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Yes, you could just as easily see things from the waiter's point of view, i.e., hinab. –  Eugene Seidel Dec 24 '12 at 9:44
    
Ach,interessant: danke, Eugene! –  Georges Elencwajg Dec 24 '12 at 9:46
    
... and as to why it is Sie ist auf ihn 'reingefallen and not Sie ist auf ihn 'neingefallen, my guess would be that the latter just does not roll off the tongue as easily! –  Eugene Seidel Dec 24 '12 at 11:37

2 Answers 2

Das Problem ist, dass selbst viele deutsche Muttersprachler nicht richtig zwischen "hin" und "her" unterscheiden. "Der Kellner beugte sich zu dem Gast herab" ist nicht richtig. Es muss "hinab" heißen. Aber es gibt auch feststehende Redewendungen, die man einfach hinnehmen muss. "Jemand fällt auf jemanden rein" ist so eine Redewendung. Woher das historisch kommt, weiß ich nicht.

Also what Eugene said about things rolling off the tongue more easily. That's also true and sometimes influences grammar.

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"Herr Ober!" Der Kellner beugte sich zu dem Gast herab. "Bringen Sie uns noch zwei Kaffee, bitte." Are you saying that it has to be hinab because the waiter is the subject of the second sentence? That's plausible. But I also find it plausible that herab instead of hinab shifts focus to the guest, which is a legitimate thing to do IMO. –  Eugene Seidel Dec 24 '12 at 16:42
    
Yes, it's plausible somehow that's why many use it. If you say "herab", no one will probably think it's wrong and it won't sound odd to anyone. But it's like saying "Ich gehe dahin". You can't replace that by "Ich gehe daher." (You can but it means something different.) In English, you would say "The waiter was leaning towards the guest." But you can't replace "towards" here with something like "fromwards". In English it's more obvious. Maybe it helps to remember that "hin" points in a direction whereas "her" refers to a source or an origin. –  alexraasch Dec 24 '12 at 21:42
    
And yes, the reason is that waiter is the subject. –  alexraasch Dec 24 '12 at 21:43
    
So would you also call Rapunzel, lass dein Haar herunter! wrong? –  Eugene Seidel Dec 25 '12 at 0:32
    
Wenn ich das Objekt "Gast" durch das Objekt "mich" ersetze, kann "herab" doch nicht falsch sein, oder doch? @EugeneSeidel: If there is a rule about the subject, it could be that sentences with the verb in the imperative are an exception :) –  Mac Dec 26 '12 at 0:09

Sitze ich in meinem Büro, so rufe ich: "Kommen sie bitte herein!".
Stehe ich aber außerhalb des Büros, so sage ich: "Gehen sie bitte hinein!".
It is direct speech and requires quotes and a colon

In these cases, the point of view is quite clear and the prefixes hin- and her- cannot be exchanged.

Der Kellner beugte sich zu dem Gast herab.

Here indeed the subject is the waiter, but it's not the waiters point of view nor the guests. This is why in principle both is possible.

Regardless of this, use her- in case of doubt. Its more hardly noticed than a misplaced hin-

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