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According to the dictionary, both über and auf mean above. So what is the difference between the two?

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Referring »above« as »oberhalb« auf ist used if things have contact, über is used if things have either contact or a vertical distance from each other.

Contact:

Ein Buch liegt auf dem anderen.

Ein Buch liegt über dem anderen.

Distance:

Das Flugzeug fliegt über den Wolken.

Das dritte Stockwerk liegt über dem ersten.

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Auf refers to over in the sense of on, eg: "Das Buch liegt auf den Tisch" = "The book is on the table", not "The book is over the table."

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