According to the dictionary, both über and auf mean above. So what is the difference between the two?


Referring »above« as »oberhalb« auf ist used if things have contact, über is used if things have either contact or a vertical distance from each other.


Ein Buch liegt auf dem anderen.

Ein Buch liegt über dem anderen.


Das Flugzeug fliegt über den Wolken.

Das dritte Stockwerk liegt über dem ersten.


Auf refers to over in the sense of on, eg: "Das Buch liegt auf den Tisch" = "The book is on the table", not "The book is over the table."

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