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What does "erst" mean in this context?

Möchten Sie gleich zahlen oder erst später?

Is it necessary to use "erst" in this sentence while I think "später" single-handedly makes sense?

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Both sentences

Möchten Sie gleich zahlen oder erst später?

and

Möchten Sie gleich zahlen oder später?

carry the same primary meaning and are well-formed.

However, the erst adds some information about how the speaker relates to the situation: using erst in this situation, the speaker emphasises that he leaves it completely open to his counterpart to decide when to pay. You can see this as a form of being polite and friendly. Without the erst, the utterance may seem a little bit rough or demanding. Of course, it depends also on the tone.

  • My Sprachgefühl tells me that erst only indicates that the action will happen later, basically affirming the information given by später. Such pleonasms are not unusual in German. Compare with schon früher vs früher. – RHa May 25 '17 at 19:10
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    Ich sehe es umgekehrt. "gleich oder später" ist völlig neutral. "Erst später" sagt, dass das auch möglich ist, aber üblich ist, oder der Fragende wünscht eher gleich. Um das Gegenteil auszudrücken würde man fragen "schon gleich zahlen oder später". – user unknown May 27 '17 at 0:52
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Adding the »erst« is a mild method to indicate that one would prefer to get the money at once. Without the »erst« both possibilities would be equivalent.

  • Interestingly this is exactly the opposite of what I feel it says (see my actual answer). I cannot imagine a situation where 'erst' would add urgency to the meanting of that specific sentence. - As I would not dare to question your experience, should we then have to suppose that these sentences are received differently in different parts of the German speaking world? – Christian Geiselmann May 24 '17 at 14:18
  • @ChristianGeiselmann: Im Beispielsatz kennzeichnet der Sprecher mittels »erst« die für ihn schlechtere Alternative. Ich glaube, das funktioniert deshalb, weil »erst« im deutschen Sprachgebrauch häufiger verwendet wird, um etwas Schlechtes oder Schlechteres zu beschreiben als etwas Gutes. Beispiele: »Er wollte um fünf kommen, kam aber erst um sechs.« (Warten!) »Der Bus/Das Essen kam erst nach eineinhalb Stunden.« (Warten!) »Erst nach zwei Stunden der Erklärung hat mein Sohn mich verstanden.« (Aufwand!) »Erst die Arbeit, dann das Vergnügen.« (Plage!) – Pollitzer May 24 '17 at 19:13
  • 1
    @Christiangeiselmann Ich würde dieser Antwort zustimmen. Ohne Zusatz von erst wäre es gleichwertig. Durch den Zusatz erst wird die Abweichung von der als normal erwarteten Variante deutlich gemacht. Genauso könnte man die andere Variante mit schon ergänzen, wenn man normalerweise von der späteren Zahlung ausgehen würde und die sofortige Zahlung eher unerwartet wäre. – Gerhardh May 25 '17 at 10:58
  • 1
    @ChristianGeiselmann: Meiner Ansicht nach wird der Satz durch das Einfügen von »erst« unhöflicher, da er die Freiheit des Kunden durch ein Lenkenwollen angreift. Die bloße Zahl der Worte hilft da nicht wirklich weiter. – Pollitzer May 25 '17 at 12:07
  • 1
    @Pollitzer: Ja, das haben wir ja schon festgestellt: Du empfindest den Effekt des Hinzufügens von erst ziemlich genau andersherum als ich. Ich habe, da mich die Sache interessierte, ein bisschen herumgefragt, und ich finde Leute, die deine Meinung teilen, Leute, die meine Meinung teilen, und Leute, die sagen, dass sie überhaupt keinen Unterschied zwischen den beiden Sätzen empfinden. – Christian Geiselmann May 25 '17 at 13:21
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In this context you could translate "erst später" as "wait until later".

"Möchten Sie gleich zahlen oder später?" -> "Do you want to pay now or later?"

"Möchten Sie gleich zahlen oder erst später?" -> Do you want to pay now or wait until later?"

Putting "erst" in makes it seem a little more polite, but I don't see a difference in meaning.

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