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I am learning German, and I am interested to understand the grammatical function of the prefixes ein, be, ver, aus, ab, etc. that are used before a verb and what are they supposed to do with the verb. For example, in a discussion with a friend he told me that somehow be- is supposed to transform a verb referring to one object into a verb referring to two objects. For example:

greifen = grab/keep something
be-greifen = understand = grab something and put it somewhere (into my mind)

I would be very very pleased if someone gave me a link of a small pdf, a reference to book chapter or something to begin with. Because in this way the vast amount of verbs with these prefixes in front, would roughly break down into some categories and a priori would be more understandable.

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    They are not prepositions (i.e. distinct words) but prefixes (syllables that are a part of the word) – Hubert Schölnast Dec 29 '17 at 9:29
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  • If you have luck, also your first language has such prefixes. In this case, you may find significant parallelism between that and German, and you have to learn only the difference. If not, then I think you could learn these Verbs (which is the majority of the actually said verbs) with their prefixes together. – peterh says reinstate Monica Dec 29 '17 at 11:42
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    Not a duplicate of the question Hubert mentions because the languages are different! – Jan Dec 30 '17 at 16:19
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grammatical function

There are two classes of such prefixes:

  • Vorsilben
    • befallen

      Der Parasit wird den Wirt befallen.
      Der Parasit befällt den Wirt.

    • entfallen

      Das ist mir entfallen.
      Das entfällt mir.

    • missfallen

      Dein Verhalten hat mir missfallen.
      Dein Verhalten missfällt mir.

    • verfallen

      Diese Burg ist verfallen.
      Diese Burg verfällt.

    • zerfallen

      Das Puzzle wird bald in seine Einzelteile zerfallen.
      Das Puzzle zerfällt in seine Einzelteile.

  • Verbzusätze
    • auffallen

      Ihr Kleid wird dir auffallen.
      Ihr Kleid fällt dir auf.

    • einfallen

      Das wird mir schon noch einfallen.
      Das fällt mir ein.

    • anfallen

      Der Hund wird den Briefträger anfallen.
      Der Hund fällt den Briefträger an.

The most important difference:

If it is a Vorsilbe, then it is part of the word, that always is there. It never leaves the core of the word.

If it is a Verbzusatz, then it is sometimes a prefix and sometimes a distinct word. Verbs that have such Verbzusätze are called »trennbare Verben« (separable verbs)


semantic function

It is not so easy to generalize the semantic function (i.e. meaning) of those Vorsilben and Verbzusätze. I already discussed this in an answer to another question, based on the example »ver-«.

The best way is not to focus on those suffixes. Try to understand missfallen, verfallen, umfallen, einfallen, ... as distinct verbs, that have no connection, and learn them separately. Also try to learn verfallen, verlieren, verschreiben, ... as separate verbs without any semantic connection.

  • Die Empfehlung, keinerlei Zusammenhang zwischen ein-, be-, ver-, aus- sowie abgreifen und greifen zu sehen, geht viel zu weit, um mit diesem Beitrag ein Plus abgreifen zu lassen. Eine derart widersinnige Empfehlung ist nicht zu begreifen. – user unknown Dec 31 '17 at 3:52
  • @userunknown: Dann bitte ich dich, in weniger als 20 Worten auf verständliche und nachvollziehbare Weise die Gemeinsamkeit von gefallen und verfallen z.B. in »Das Haus gefällt mir, schade, dass es verfällt.« zu beschreiben. Mit demselben Wortstamm werden ja auch Nomen gebildet, vielleicht gelingt es dir, auch Zufall und Beifall in deine Beschreibung einfließen zu lassen. – Hubert Schölnast Dec 31 '17 at 11:21
  • Ist es denn der selbe Wortstamm oder ist es nur eine Zeichenkettenkongruenz? Entweder sie haben eine Verbindung oder nicht - Du widersprichst Dir da gerade selbst. Und nein, ich habe die Fragestellung nicht aufgeworfen, also bin ich nicht in der Bringpflicht, zumal nicht in weniger als 20 Wörtern - das soll wohl ein Witz sein? Du schreibst ja selbst selten weniger als 4 Bildschirmseiten. – user unknown Dec 31 '17 at 18:19
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Yes, prefixes such "aus", "be", "ver", etc. modify the meaning of verbs they precede in somewhat predictable ways.

However as a beginner the most important distinction to know is when a prefix indicates a phrasal verb or not.

Phrasal verbs are split, meaning the prefix is separated from the verb:

Ich stehe normalerweise um 6 Uhr auf.

With non-phrasal verbs the prefix stays attached to the verb.

Here is a worksheet that provides a very good introduction to separable and inseparable prefixes. It also explains what each prefix means and how it influences the meaning of the verb it's attached to.

Verb prefixes worksheet

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